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Los científicos buscan sobrevivientes de especies raras en medio de las llamas de Australia

Hasta ahora, la temporada de incendios forestales de Australia ha carbonizado 40,000 millas cuadradas (104,000 kilómetros cuadrados) de matorrales, selvas tropicales y parques nacionales, matando más de mil millones de animales salvajes. Los científicos temen que algunas de las especies únicas y coloridas del continente no se recuperen. 

Cuando las llamas han disminuido, los biólogos comienzan a buscar sobrevivientes, con la esperanza de que puedan encontrar restos de algunas especies raras y en peligro de extinción para reconstruir las poblaciones. 

Es una tarea sombría para una nación que se enorgullece de su diversa vida silvestre, incluidas las criaturas que no se encuentran en ningún otro lugar del planeta, como los koalas, los canguros y los wallabies.

“No creo que hayamos visto un solo evento en Australia que haya destruido tanta población y haya llevado a tantas criaturas al borde de la extinción”, dijo Kingsley Dixon, ecólogo de la Universidad de Curtin en Perth.

Poco después de que los incendios forestales pasaron por el Parque Nacional Oxley Wild Rivers en Nueva Gales del Sur, el ecologista Guy Ballard se dispuso a buscar wallabies de roca con cola de matorral.

Los pequeños marsupiales se asemejan a canguros en miniatura con largas colas flexibles y a menudo atados entre grandes piedras, sus escondites preferidos.

Antes de esta temporada de incendios, los científicos estimaron que solo quedaban 15,000 en la naturaleza. Ahora los incendios recientes en una región ya afectada por la sequía han quemado algunos de sus últimos hábitats, y la especie está en peligro de desaparecer, dijo Ballard.

En años anteriores, su equipo identificó un puñado de colonias dentro del parque nacional. Después de las llamas recientes, encontraron tocones de árboles humeantes y animales muertos.

“Fue devastador”, dijo Ballard de la Universidad de Nueva Inglaterra en Armidale. “Se podían oler animales muertos en las rocas”.

Pero algunos wallabies, descubrió su equipo, todavía estaban vivos. “Todo lo que puedes hacer es concentrarte en los sobrevivientes”, dijo.

Los bosques y la vida silvestre de Australia evolucionaron junto con los incendios forestales periódicos. Lo que es diferente este año es la gran extensión de tierra quemada, un área tan grande como Kentucky, en un contexto de sequía y altas temperaturas atribuidas al cambio climático. El año pasado, entre los más secos en más de un siglo, se registraron temperaturas que superaron los 104 grados Fahrenheit (40 grados Celsius).

No todos los animales perecerán en las llamas. Algunos pueden refugiarse en las grietas de las rocas o esconderse en madrigueras subterráneas.

Sin embargo, cuando los sobrevivientes emergen en un páramo arrasado por el fuego, se enfrentarán al hambre, la sed y los depredadores no nativos, incluidos los zorros introducidos y los gatos salvajes.

Australia / AP

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