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Ola de calor occidental amenaza la salud de comunidades vulnerables

Los que son vulnerables a las altas temperaturas incluyen a los muy jóvenes / Foto: AP

Las temperaturas extremas como las que azotan el oeste estadounidense esta semana no solo son molestas, son mortales.

Las temperaturas récord de esta semana son una emergencia climática, dicen los científicos y los expertos en atención médica, y el calor es responsable de más muertes en los Estados Unidos que todos los demás desastres naturales combinados.

Con olas de calor más frecuentes e intensas, probablemente debido al cambio climático, y la peor sequía en la historia moderna, dicen que las comunidades deben proteger mejor a los vulnerables, como las personas sin hogar y aquellos que viven en vecindarios de bajos ingresos étnica y racialmente diversos.

“Este calor tiene un efecto importante en las personas y su salud”, expresó la Dra. Suganya Karuppana, directora médica en jefe de las clínicas de salud comunitaria del Valle del Sol en Arizona.

Las personas, junto con las plantas y los animales, necesitan temperaturas más frescas por la noche para recuperarse del estrés del calor, manifestaron científicos y médicos. Pero con temperaturas nocturnas en los 90, eso no está sucediendo.

Karuppana señaló que muchas personas que ve pueden no tener automóvil y deben tomar el transporte público en el calor de Phoenix, caminar por vecindarios con pocos árboles y esperar en las paradas de autobús y tren ligero con poca o ninguna sombra. Algunas personas viven en casas rodantes mal ventiladas o sin aire acondicionado. O pueden trabajar al aire libre bajo el sol.

Phoenix ha estado a temperaturas superiores a los 115 grados (46 grados Celsius) durante toda la semana. Se esperaba que el máximo del viernes llegara a 117 grados (47 grados Celsius) después de alcanzar un récord de 118 (48 grados Celsius) el día anterior. 

Esta semana se establecieron récords diarios en Arizona, Nevada y California, incluidos los 128 grados (53 grados Celsius) en el Valle de la Muerte el jueves.

Los que son vulnerables a las altas temperaturas incluyen a los muy jóvenes, los muy ancianos y las personas con enfermedades cardíacas o renales, dolencias que afectan de manera desproporcionada a las comunidades de color.

“Estamos activados para Phoenix y lo monitoreamos de cerca”, destacó Nicolette Louissaint, directora ejecutiva de Healthcare Ready, una organización sin fines de lucro de Washington, que se fundó después del huracán Katrina para ayudar a las comunidades a lidiar con desastres naturales.

Louissaint precisó que su organización ha ayudado en emergencias por calor al financiar centros de enfriamiento que ofrecen agua embotellada y sombra o coordinan el transporte para personas mayores sin automóviles que necesitan diálisis o chequeos cardíacos.

“El calor extremo realmente exacerba ese tipo de afecciones médicas graves”, comentó. “Es difícil para las personas que no tienen mucho dinero”.

Phoenix y otros gobiernos locales del suroeste recuerdan a las personas en las redes sociales que deben beber mucha agua, mantenerse alejados del sol si es posible y tomar descansos frecuentes en los días calurosos. Advierten a las personas que no dejen niños o mascotas en los vehículos, y trabajan con organizaciones sin fines de lucro como el Ejército de Salvación para abrir instalaciones que permitan que las personas se refresquen.

Los crecientes riesgos del calor se hicieron dolorosamente claros hace tres años cuando Stephanie Pullman, de 72 años, murió en su casa en el área de Phoenix después de que la empresa de servicios eléctricos más grande de Arizona interrumpiera su servicio por no pagar 51 dólares. Un médico forense mencionó la “exposición al calor ambiental” como una de las causas de su muerte en aquel momento.

Condujo a una serie de moratorias en facturas eléctricas atrasadas en Arizona que continuaron hasta fines del año pasado en medio de la pandemia de coronavirus. La empresa de servicios públicos, Arizona Public Service, dice que suspendió las desconexiones del servicio y eliminó los cargos por pagos atrasados ​​hasta el 15 de octubre.

Phoenix / AP

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