Ciencia

La NASA halla la primera prueba de vapor de agua en una luna de Júpiter

Primeras imágenes ultravioletas tomadas en 1998 por el instrumento STIS del Hubble que revelaron un patrón particular en las emisiones observadas de la atmósfera de Ganímedes / Foto: NASA

Ganímedes, el satélite más grande de Júpiter, tiene vapor de agua en su atmósfera, resultado del escape térmico del vapor de agua de su superficie helada, según las primeras evidencias halladas por el telescopio espacial Hubble.

De acuerdo a la reseñado en EFE, el noveno objeto más grande del Sistema Solar puede contener más agua que todos los océanos de la Tierra, según investigaciones previas, pero las temperaturas son tan frías que en la superficie se congela y el océano se encuentra a unos 160 kilómetros por debajo de la corteza, por tanto, el vapor de agua no representaría la evaporación de este.

Astrónomos han detectado indicios de vapor de agua en la atmósfera de Ganímedes, la mayor luna de Júpiter, a partir del estudio de imágenes de archivo del telescopio espacial Hubble, según ha informado el lunes 26 de julio, la Agencia Espacial Europea (ESA), que opera el telescopio. 

“El vapor de agua en la atmósfera que ahora medimos se origina en la sublimación del hielo causada por el escape térmico del vapor de agua de las regiones más cálidas de la superficie helada”, dijo el coordinador del equipo, Lorenz Roth, del KTH Royal Institute of Technology de Estocolmo (Suecia), citado en un comunicado de la ESA.  

En 1998, el espectrógrafo de Hubble tomó las primeras imágenes ultravioleta de Ganímedes, que revelaron la presencia de oxígeno molecular y proporcionaron más evidencia de que la luna tiene un campo magnético débil.

Ganímedes mostró bandas de auroras que son algo similares a los óvalos de auroras observados en la Tierra y otros planetas con campos magnéticos. No obstante, algunas características observadas no coincidieron con las emisiones esperadas de una atmósfera de oxígeno puro, por lo que los científicos sugirieron que esta diferencia estaría relacionada con concentraciones más altas de oxígeno atómico. Así lo indicó el portal web RT.

El descubrimiento contribuye a una comprensión más completa de la atmósfera de Ganímedes, donde anteriormente solo se habían encontrado indicios de oxígeno / Foto: NASA

Entonces, Roth y su equipo analizaron los archivos de datos reunidos por Hubble para medir la cantidad de oxígeno atómico y descubrieron que apenas había oxígeno atómico en la atmósfera de este mundo helado. Así, los científicos encontraron otra explicación para estas discrepancias: la temperatura de la superficie de Ganímedes varía mucho a lo largo del día, y alrededor del mediodía cerca del ecuador puede calentarse lo suficiente como para que la superficie del hielo libere (o sublime) pequeñas cantidades de moléculas de agua.

El nuevo análisis encontró que las diferencias en la aurora ultravioleta se correlacionan con el calentamiento la superficie de Ganímedes durante el día, exactamente cuando el vapor de agua se liberaría en la atmósfera. Los resultados de la nueva investigación fueron publicados en la revista Nature Astronomy.

Según Roth, los nuevos hallazgos sobre Ganímedes pueden aportar una información valiosa para la próxima misión de la ESA, JUICE, que se dedicará a las observaciones detalladas de Júpiter y de tres de sus lunas más grandes.

El lanzamiento de la misión está previsto para 2022 y su llegada a Júpiter en 2029. Ganímedes fue seleccionado para una investigación detallada porque representa un laboratorio natural para el análisis de la naturaleza, la evolución y la habitabilidad potencial de los mundos helados.

EE.UU. / Redacción web

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